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Phoenix Suns Morgan Cato est la première femme noire à être directrice générale adjointe de la NBA

Sports illustrés et Empower Onyx mettent en lumière les divers parcours des femmes noires dans le sport – des athlètes vétérans aux stars montantes, entraîneurs, cadres et plus encore – dans la série, Elle-evate : 100 femmes noires influentes dans le sport.


Cela fait une semaine depuis le début officiel de l’intersaison de la NBA, et la course pour décrocher Kevin Durant bat son plein. Chaque jour apporte de nouvelles rumeurs selon lesquelles une équipe ou une autre offrirait une rançon royale en échange de la superstar des Brooklyn Nets. À quoi pourrait ressembler un paquet commercial potentiel des Phoenix Suns ? « Aucun commentaire », dit Morgan Cato avec un petit rire. « Ma casquette officielle des Suns n’est pas encore en place. »

Plus tard ce mois-ci, Cato rejoindra le front office des Suns en tant que vice-président des opérations de basket-ball et directeur général adjoint de l’équipe et deviendra la première femme de couleur à détenir ces titres en NBA. Mais son embauche historique résout également un problème de gestion de crise pour Phoenix. Au cours des huit derniers mois, la NBA a enquêté sur des allégations selon lesquelles le propriétaire de l’équipe, Robert Sarver, aurait fait des remarques racistes, aurait été verbalement abusif envers les employés des Suns et aurait même harcelé sexuellement certains sous-fifres. Sarver a nié les allégations dans une déclaration antérieure à la publication d’un article ESPN de novembre dans lequel un grand nombre d’employés actuels et anciens de Suns ont raconté des histoires sur Sarver donnant le ton à un lieu de travail hostile. Pourtant, il ne semble pas que la décision d’embaucher Cato ait été l’appel de Sarver.

S’exprimant lors de la Summer League à Las Vegas, Cato a déclaré que ses entretiens avaient eu lieu avec le directeur général James Jones et l’entraîneur Monte Williams – des dirigeants avec lesquels elle avait fréquemment affaire pendant que la NBA opérait sous le sceau COVID à Orlando. « Je crois fondamentalement en leur programme de basket-ball », dit-elle à propos de Jones et Williams, « et c’est ce qui m’a globalement amené à Phoenix. »

Cato arrive dans la vallée après neuf ans au bureau des opérations de la NBA, où elle a été une figure clé des initiatives de diversité et d’inclusion de la ligue. Au cours du match des étoiles de l’année dernière à Cleveland, elle a pris la parole lors d’un panel sur l’équité raciale dans le sport. Vraiment, elle n’a pas eu beaucoup d’intersaison. Entre les séries éliminatoires, elle sautait du Sénégal, de l’Égypte et du Rwanda pour soutenir la Basketball Africa League, une coentreprise naissante entre la NBA et la FIBA. « Cela a été un voyage passionnant pour moi, quand je pense à la mondialisation du sport et à la NBA », dit-elle. « Plus que tout, cela a un impact sur le tribunal, mais cela a également un impact sur les revenus. Cela a un impact sur les bénéfices.

Après la finale, elle était sur la moissonneuse-batteuse et le repêchage et même le match des étoiles de la WNBA. « C’est hoops 365 », explique Cato, qui a également travaillé dans le recrutement et les relations publiques.

C’était à peu près la même histoire pour elle en grandissant à Brooklyn, où elle est tombée amoureuse du basket-ball dans les années 90 – l’ère Hoop Dreams, comme elle l’appelle. « Vous savez, juste un peu regarder le grain du jeu et c’est vraiment un point non seulement pour savoir comment les gens s’affrontent, mais aussi pour comprendre ce qui vient ensuite, comment cela sauve des vies et comment cela prend soin des familles », Dit Cato.

Sa famille a organisé un tournoi de basket-ball dans le quartier Bedford Stuyvesant de Brooklyn. Son cousin, Jameel Watkins, était une légende locale qui s’est mêlée à Stephon Marbury au lycée et a joué pour Georgetown de John Thompson. « Je me souviens d’avoir levé les yeux et d’avoir vu ce Goliath d’une personne dire à ma famille: » Nous allons prendre soin de Jameel. Il va recevoir une éducation de classe mondiale, il va être un homme debout et il va jouer au basket. C’était dans cet ordre. Il n’a pas mené avec des cerceaux. C’est là que j’ai réalisé que c’était plus qu’un jeu. »

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Au bureau de la ligue, elle était un bras droit du président des opérations Byron Spruell et a dirigé une multitude d’initiatives destinées à développer le jeu. Cela comprenait l’amélioration des pipelines de développement pour les entraîneurs et les officiels. Elle a également joué un rôle déterminant dans le lancement de la Basketball Africa League, tout en plaidant pour plus de femmes et de personnes dans la NBA.

Au fil des ans, elle a découvert que ses plus grands impacts commencent souvent par les plus petites. «Même avant l’Afrique, nous avions nos académies féminines de la NBA qui m’ont permis de travailler avec des femmes de toute l’Amérique latine», dit-elle. «Je me souviens qu’en 2019 environ, j’avais une femme originaire de Porto Rico qui parlait peu l’anglais. Son teint était le même que le mien. Nous étions assis dans cette pièce et elle m’a demandé : « Qu’est-ce que ça fait d’être une femme noire en affaires ? Cela m’a piqué parce que j’ai réalisé en 2019 qu’il y a des parties du monde où être une femme de couleur est encore assez étranger en tant que leader. Et cette femme est une citoyenne américaine. Cela m’a durement frappé.

« Donc, quand je pense vraiment à l’impact du sport – oui, je suis au service de ce beau produit sur le terrain, mais ma part dans les coulisses ou tangentielle au terrain est vraiment la façon dont nous utilisons cette plate-forme pour créer plus de sensibilisation et l’accès à toute personne qui veut contribuer à.

Capitaine de l’équipe de son lycée, Cato a envisagé de rejoindre l’équipe féminine de Stony Brook, mais son père a insisté pour qu’elle consacre toute son attention à ses études. Mais même si elle poursuivait des études de premier cycle et des cycles supérieurs, sa motivation intérieure ne la laissait pas rester assise sur la touche. « J’étais RA, j’étais dans le gouvernement étudiant, j’étais dans l’organisation des étudiants des Caraïbes, et si je n’étais pas là, j’étais dans le sport », explique Cato, également diplômé de la Harvard Business School. « Une grande partie de cela a façonné la façon dont j’ai appris à faire les choses maintenant. »

Attendez-vous à ce qu’elle frappe le sol en courant à Phoenix. Après avoir fait la finale de la NBA en 2021, les Suns ont été éliminés des demi-finales de la conférence 2022 par les Dallas Mavericks. Même si l’équipe n’avait aucun choix lors du repêchage de 2022, Phoenix a signé à nouveau l’ancien premier choix Deandre Ayton et conserve l’un des meilleurs arrière-cours de la ligue avec les All-Stars Chris Paul et Devin Booker.

En plus de faire pression pour un championnat, les Suns ont plaidé pour le retour du centre de Phoenix Mercury, Brittney Griner, qui est détenu en Russie depuis février. Bien que Cato, en sa capacité à la ligue, n’ait pas été au courant de la communication de backchannel dans laquelle la NBA s’est engagée au nom de Griner, elle apprécie la complexité de la situation et la précarité du moment. « Brittney est étroitement liée aux mouvements de justice sociale des deux dernières années », dit-elle. « Il y a la guerre en Europe, peut-être une récession ici. Nous traitons de questions de fertilité lorsqu’il s’agit de femmes. Quand vous regardez les cinq à sept dernières années, c’est juste étrange. Je ne pensais pas de mon vivant que je serais dans l’espace dans lequel je me trouve maintenant.

Mais elle est ici maintenant. Au moment où elle enfile enfin cette casquette officielle des Suns, elle pourrait se retrouver à l’échanger contre quelques chapeaux différents.

Phoenix Suns Morgan Cato est la première femme noire à être directrice générale adjointe de la NBA, Medial Conseil

Andrew Lawrence est un contributeur pour Empower Onyx, une plate-forme multicanal diversifiée célébrant les histoires et le pouvoir transformateur du sport pour les femmes et les filles noires.

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