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« L’autonomisation et le respect avant tout » – les conseils d’un agriculteur de premier plan

L’agriculteur de l’année 2021 des écrivains agricoles SA, Jan le Roux, s’est forgé une réputation parmi son personnel de perfectionniste et d’amateur de détails. En même temps, il croit qu’il faut responsabiliser au maximum ses 6 000 travailleurs afin de favoriser l’empowerment. Lindi Botha a visité l’exploitation du groupe Le Roux dans le Cap occidental pour en savoir plus sur les méthodes de Le Roux pour développer une main-d’œuvre efficace.

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Le Groupe Le Roux possède la plus grande ferme viticole de l’hémisphère sud.
Photo : Lindi Botha

Au milieu des années 1990, Jan le Roux, fondateur du Groupe Le Roux, était en discussion avec le ministre des eaux et forêts de l’époque, Kader Asmal, sur l’avenir de l’Afrique du Sud. Au cours de ce qui a commencé comme une conversation informelle, Asmal a demandé à Le Roux ce qu’il ferait pour l’Afrique du Sud. Le Roux a répondu : « Je vais créer des emplois pour les gens.

À l’époque, il occupait le poste de PDG mondial du groupe Pepkor, et ne s’intéressait qu’à temps partiel à l’agriculture. Ayant grandi dans une ferme viticole près de Paarl dans le Western Cape, Le Roux a acheté les propriétés de son père et de son frère et est devenu ce qu’il appelait un « agriculteur du week-end ».

« Je suis arrivé à un point où j’ai réalisé que si les fermes devaient réussir, je devais soit nommer un bon gestionnaire, soit retourner à la ferme à plein temps. »

Cependant, trouver quelqu’un qui répondait à ses normes de perfectionnisme s’est avéré difficile, alors Le Roux a fait le saut dans l’agriculture à temps plein. À cette époque, il s’est souvenu de sa conversation avec Asmal et s’est rendu compte qu’il avait l’occasion idéale d’avoir un impact positif majeur sur la communauté rurale de sa région.

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Jan le Roux

Après de nombreuses recherches, il a conclu que les raisins de table et les fruits à noyau étaient les industries agricoles les plus intensives en main-d’œuvre en Afrique du Sud. De plus, comme le produit a tendance à être exporté, il y a plus de chances que le fruit reçoive des prix suffisamment élevés pour justifier ses coûts de main-d’œuvre élevés.

Employer plus de main-d’œuvre, plutôt que moins, va à l’encontre de la tendance dans le secteur agricole, car la plupart des agriculteurs se tournent vers la mécanisation pour éviter des relations de travail souvent tendues. Le but ultime de Le Roux, cependant, est d’employer autant de personnes que possible tout en assurant la pérennité de l’entreprise.

« Dieu a été bon pour moi », dit-il en réponse à une question sur la raison pour laquelle il se concentre sur le travail. « Mon père aurait fait la même chose s’il avait eu les fonds. Grâce à mon expérience en entreprise, je comprends le fonctionnement des banques, il a donc été un peu plus facile de demander des prêts importants pour agrandir la ferme et créer les emplois que je voulais. »

Le Roux a dû contracter des dettes importantes au cours de sa carrière d’agriculteur, car même la ferme familiale ne lui a pas été transmise; il a dû l’acheter à son père. Mais son sens aigu des affaires a porté ses fruits et aujourd’hui, le groupe Le Roux comprend 654 ha de raisins de table et 192 ha de pruneaux et de nectarines répartis sur plusieurs fermes du Cap occidental.

La ferme Broodkraal est la plus grande unité de raisins de table de l’hémisphère sud, et toute la production est sous filet d’ombrage. La société d’exportation du groupe, Le Roux Fruit Exporters, exporte chaque année plus de 3,2 millions de cartons de raisins, nectarines et pruneaux vers divers marchés, notamment l’UE, le Royaume-Uni, les États-Unis et l’Extrême-Orient.

L’établissement de quatre stations de conditionnement dans les fermes a non seulement donné à Le Roux un plus grand contrôle sur la qualité, mais a également augmenté sa capacité à fournir des emplois. La création d’emplois, cependant, n’était qu’une partie de son intention; reconnaissant la nécessité de réinvestir dans la communauté environnante, il a créé une fiducie de travailleurs qui détient 32% des actions de la division Broodkraal du groupe Le Roux. Tous les membres de la fiducie sont composés de personnes issues de milieux auparavant défavorisés.

Alors que Le Roux se concentre sur les employés, l’ironie est que la région n’a pas assez de travailleurs pour terminer la récolte, qui nécessite un peu plus de 6 000 travailleurs, une augmentation spectaculaire par rapport à ses 800 employés permanents.

Les travailleurs doivent souvent parcourir de grandes distances entre la maison et la ferme, et Le Roux s’est rendu compte qu’une main-d’œuvre efficace et heureuse exige une plus grande considération pour leur vie en dehors des heures de travail. Il a donc créé un village agricole, où la majorité des ouvriers sont logés dans des installations modernes avec électricité solaire et eau courante. Le village possède une salle communautaire, une clinique, une crèche, un guichet automatique, une épicerie et des terrains de sport.

« Si les travailleurs rentrent chez eux des heures après la fin de leur quart de travail et commencent ensuite le trajet de retour à la ferme des heures avant de commencer à travailler, ils seront fatigués et ne fonctionneront pas de manière optimale. Réduire ce temps de transit en les logeant à la ferme signifie qu’ils ont plus de temps libre, et j’ai plus de chances d’avoir une main-d’œuvre dynamique », explique Le Roux.

Le village est gouverné par des fonctionnaires élus par la communauté et par des personnes vivant dans le village lui-même. Cela garantit que ces dirigeants sont respectés par les travailleurs et responsables devant eux. Un code de conduite a été établi et des règles sont fermement appliquées pour maintenir un cadre de vie agréable.

Gérer pour obtenir les meilleurs résultats

Strict, mais juste, c’est ainsi que les collaborateurs de Le Roux décrivent son style de management. Le respect des règles et le suivi à la lettre des procédures disciplinaires garantissent l’équité et l’égalité dans le traitement des problèmes. De cette façon, l’accent est mis sur l’action fautive, et non sur l’individu.

Le Roux explique que la culture d’entreprise de l’entreprise est essentielle pour maintenir de bonnes relations avec les travailleurs.

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Le Roux a choisi de cultiver des fruits à noyau et des raisins en raison de la forte composante de main-d’œuvre.

« Chaque entreprise a sa propre culture qui détermine comment elle dépense son temps et ses ressources et sur quoi elle se concentre. Notre culture est de se concentrer sur les gens. Nous transférons la responsabilité aux travailleurs afin qu’ils s’approprient ce qu’ils font. Mais mon surnom n’est pas ‘check net’ (‘assurez-vous de vérifier’) pour rien ! Je passe en revue tous les détails importants pour m’assurer que tout fonctionne correctement. Oui, vous responsabilisez les gens, mais vous devez aussi vous assurer que tout est fait comme il se doit, sans leur enlever la responsabilité.

Il souligne qu’il incombe à l’employé de faire le travail.

« Pour responsabiliser les gens, il faut leur donner des responsabilités. Ils vont couler ou nager. Mais si vous ne responsabilisez pas les gens, vous passerez le reste de votre vie à vous occuper d’eux.

« Ce n’est pas une opération militaire avec des règles et des règlements rigides. Je ne suis pas ici pour dire aux gens comment faire leur travail. Ils peuvent faire les choses comme ils veulent, tant que le résultat est le même.

Les processus de l’entreprise sont guidés par la productivité et l’efficacité, car une main-d’œuvre de cette taille ne peut être gérée sans ces attributs. Cela reste cependant un défi.

« Beaucoup peut être fait avec des tracteurs et des technologies modernes pour améliorer la récolte et l’emballage. Et les tracteurs ne font pas grève. Mais on est dans un secteur qui devait créer un million d’emplois en quelques années. Au lieu de cela, nous sommes en baisse de 300 000. J’attribue cela au salaire minimum et à la faible productivité. Nous payons les travailleurs trop peu pour vivre, mais trop pour le travail que nous recevons en retour. Les niveaux de productivité de l’Afrique du Sud sont bien en deçà des normes internationales. La seule façon de continuer à employer autant de personnes malgré la hausse des salaires est d’augmenter notre productivité.

Dans le but d’améliorer la productivité de ses opérations, Le Roux met l’accent sur la formation et s’assure que tous les employés comprennent la qualité du travail attendu d’eux. Chaque travailleur, quel que soit son poste, est soumis à un processus d’intégration. Cela comprend l’apprentissage des règles que l’entreprise doit respecter, la structure et les fonctions du Groupe Le Roux, les audits qui sont effectués et les considérations environnementales, telles que la gestion de l’eau, qui sont importantes.

Le Roux admet que plus la main-d’œuvre est importante, plus elle est complexe à gérer. Mais lorsque les gens deviennent le centre de l’entreprise, un changement de mentalité est nécessaire et des solutions doivent être trouvées.

« Vous résolvez un problème en le résolvant, pas en le déplaçant. Et vous montrez toujours du respect pour votre prochain », dit-il.

Le Roux ajoute que la considération du groupe pour des systèmes qui profitent aux travailleurs contribue grandement à lisser les relations de travail.

« Notre principe est que nous versons un salaire à nos travailleurs et qu’ils peuvent en faire ce qu’ils veulent. S’ils veulent adhérer à un syndicat, ils sont les bienvenus. Je ne suis pas contre les syndicats; ils ont un rôle à jouer pour représenter les travailleurs, mais les travailleurs doivent obtenir le service pour lequel ils paient. Voyant que ce n’est pas le cas, nos travailleurs ont choisi de former leur propre comité de travailleurs et syndicats à la ferme qui savent réellement ce qui se passe.

« Nos employés ont également la sécurité qu’ils recevront leur juste salaire à la fin du mois sans toutes sortes de retenues, ce qui leur laisse presque rien. S’ils ont des différends concernant leur salaire, nous avons une politique de porte ouverte pour en discuter. La sécurité de nos travailleurs est ce qui les maintient ici et garantit que les travailleurs saisonniers reviennent chaque année. »

Maintenir la production

L’emploi dépend de la capacité du groupe à continuer à produire des fruits dont le prix justifie le coût de production. Cela commence par sélectionner les produits qui sont en demande et s’assurer que les cultivars et la qualité répondent aux attentes des consommateurs.

La qualité et l’état sont les deux critères clés que Le Roux utilise pour sélectionner les cultivars. « Il faut que le consommateur le veuille, et qu’il soit capable de supporter le voyage par voie maritime et qu’il soit encore en bon état lorsqu’il arrive sur nos marchés d’exportation.

« S’assurer que nous recevons une prime pour nos fruits est également primordial pour la durabilité de la ferme, car notre composante main-d’œuvre est élevée et donc coûteuse. Produire la meilleure qualité est l’un des moyens par lesquels nous pouvons gagner cette prime et nous permettre de continuer à payer nos travailleurs et à subvenir aux besoins de la communauté. »

La qualité dépend aussi de la façon dont le fruit est manipulé. Chaque grappe de raisin est manipulée comme « un petit bébé » : cueillie avec soin et déposée doucement dans la caisse avant d’aller à la station de conditionnement. Ce soin est maintenu jusqu’à ce que le fruit arrive sur le marché.

Un aspect sur lequel il a moins de contrôle, mais qui a le potentiel de mettre son personnel au chômage, est le changement climatique. Au cours des dernières années, les précipitations sont devenues plus irrégulières dans le Western Cape. Une partie de la stratégie de Le Roux en matière de création d’emplois a consisté à acquérir un permis d’eau pour irriguer les hectares nécessaires à la création massive d’emplois. La construction d’un barrage d’irrigation a également été cruciale.

« Les droits à l’eau sont cependant devenus une question litigieuse, et s’il y a une chose qui m’inquiète plus que la plupart en ce qui concerne la possibilité d’employer plus de 6 000 personnes indéfiniment, c’est l’accès à l’eau. Le secteur privé peut ériger plus de barrages, mais le gouvernement doit nous donner des licences d’eau.

Envoyez un e-mail au Groupe Le Roux à [email protected].

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